Hormigas


Las hormigas son pequeños insectos, del orden de los himenópteros (hormigas, avispas y abejas) que pertenecen a la familia de los Formicidae. Las distintas especies se distinguen por características propias de comportamiento y de forma. El 70 % de las hormigas que existen viven entre los dos trópicos.

 

Tiene una visión un poco pobre, pero utilizan sus antenas para oler, degustar y tocar.Algunas especies de hormigas tienen un aguijón como las avispas. Las hormigas con alas no son especies diferentes sino los ejemplares que se encargan de la reproducción de la colonia. Las hembras y los machos son alados cuando abandonan el nido, aunque después pierden las alas.
 
Este momento de salida frenética de hormigas aladas toma el nombre de enjambrazón y se produce una o varias veces, (dependiendo del tamaño del hormiguero y del tipo de hormiga), durante la primavera, verano o incluso otoño en días cálidos y tempestuosos.Son animales que pueden adoptar diferentes formas. Existen diferencias físicas entre hormigas obreras, entre los machos y las hembras, etc.
 
Todas las especies de hormigas conocidas son sociables y viven en colonias.Estas colonias pueden estar compuestas por pocos individuos o por muchos, llegando incluso a 100.000 o más.Casi todas las especies tienen la clase obrera, compuesta por hembras estériles. Su función es la de construir el nido, cuidar de las crías y conseguir alimento. Sus ojos son pequeños y son ápteras.
 
Existen especies en las que estas hormigas ponen huevos, que son utilizados para alimentar a las larvas, ya que al no estar fecundados, solo podrían dar lugar a machos.Dentro de cada colonia existen hormigas de varios tamaños. Las más pequeñas suelen quedarse dentro del hormiguero, mientras que las de mayor tamaño salen al exterior en busca de alimento.Otra función es la de proteger el hormiguero que lo llevan a cabo las hormigas soldado.La hormiga reina es solitaria. No va acompañada de ningún macho cuando forma el hormiguero.
 
Su tamaño es superior al resto de hormigas, incluidos los machos.Una vez ha sido fecundada, las alas se le caen o bien se las arranca y cava una pequeña cámara donde permanece hasta el año siguiente. Al poco tiempo pone unos huevos que se transformarán en obreras.La hormiga reina depende de sí misma para su alimentación.Cuando nacen las larvas, las alimenta mediante secreciones salivares.Por ese motivo, las primeras hormigas obreras que nacen son más pequeñas.
 
Hay miles de especies pero las más comunes en este país son:

 

Hormiga de jardín (Lasius niger)

 

Lasius niger Lasius niger es una hormiga de la subfamilia Formicinae, del género Lasius que se encuentra en toda Europa y en algunas partes de América del Norte y Asia. Las obreras son de color negro con reflejos grises y medida de 3 a 5 mm y la reina puede ser de hasta 11 mm (normalmente de 9 mm). Es monogínica, es decir, hay una reina por hormiguero.Las colonias pueden alcanzar un tamaño máximo de alrededor de 15.000 individuos, pero la media es alrededor de 4.000 -7.000 individuos. La reina puede vivir durante unos 12 años.

 

Los vuelos de apareamiento o vuelos nupciales se producen en los meses de verano en Europa y en América en otoño. Los vuelos son masivos y pueden llegar a ser de miles de hormigas.Si el verano es largo y caluroso los vuelos se pueden producir simultáneamente en una gran extensión de terreno.Una vez las que se ha producido la cópula y las reinas están fecundadas, se posan en el suelo, se arrancan las alas y comienzan a buscar un lugar donde excavar el hormiguero. Los machos mueren poco tiempo después de haber fecundado a la reina .

 

La reina fecundada excava un túnel poco profundo en la tierra para luego tapar la entrada. Una vez tapado el túnel, la reina comienza a poner huevos que en unas 8-10 semanas se convertirán en las primeras obreras. En este período la reina se nutre de las proteínas que tenía acumuladas en los músculos de las alas. A veces puede llegar a comerse algunos de sus huevos para sobrevivir.Las primeras obreras que nacen son muy pequeñas en comparación con las generaciones posteriores. En este punto, las obreras comienzan inmediatamente a ampliar el nido y se encargan del cuidado de la reina y las crías. Finalmente destapan la entrada del nido y comienzan a buscar alimento en la superficie.

 

Este es un momento crucial para la colonia, ya que deberán reunir los alimentos rápidamente para apoyar el crecimiento futuro y sobre todo para alimentar a la reina, que habrá perdido alrededor del 50% de su peso corporal del esfuerzo de cuidar a las crías sin alimentarse ella.

 

Desde este punto la reina comenzará a poner huevos. Convirtiéndose en la única función de ésta. Las generaciones posteriores de las hormigas obreras serán más grandes, más fuertes y más agresivas. La hormiga que nazca depende de la cantidad de la alimentación que recibe en la fase de larva. Las primeras, alimentadas sólo por los escasos recursos disponibles de la reina serán mucho menores que las crías que nazcan cuando ya hayan algunas obreras que se puedan encargar de alimentarlas y cuidarlas.

 

En esta fase el crecimiento de la colonia dependerá mucho de la cantidad de alimento que sean capaces de encontrar. Después de varios años una vez que la colonia está bien establecida la reina pondrá los huevos que se convertirán en reinas y los machos alados.Se alimentan mayoritariamente de la melaza que segregan algunos tipos de áfidos (pulgones). A cambio las hormigas protegen de otras amenazas a estos insectos que son perjudiciales para los cultivos. Por eso este tipo de hormigas suelen ser un problema para los jardineros. También se alimentan de frutos maduros como las fresas que carecen de capa superficial dura. Para conseguir proteínas se alimentan de algunos pequeños insectos y arañas.

 

 Hormiga roja (Formica rufa)

 

Formica rufa

 

La hormiga roja, como dice su nombre, tiene la cabeza y tórax de color rojizo con manchas marrones, aunque su abdomen es más oscuro, prácticamente negro.Miden entre 4’5 y 9 mm las obreras y entre 9 y 11 mm las reinas. Los machos y las reinas tienen alas para poder efectuar el vuelo nupcial. Las obreras son hembras como las reinas pero tienen su aparato reproductor atrofiado.

 

Un hormiguero de hormigas rojas puede estar constituido por entre 100.000 y 400.000 obreras y una o varias reinas.La hormiga construye grandes cúpulas con las agujas de los pinos y otras coníferas La cúpula es tan solo una protección contra el frío y las condiciones adversas del medio puesto que el nido es subterráneo.
La hormiga roja puede invadir y exterminar la colonia de las hormigas Formica fusca, cuando una reina consigue llegar hasta el hormiguero y matar a su reina. Las obreras adoptan a la nueva reina y cuidan a las crías. Llega un punto en que las hormigas rojas reemplazan a las hormigas invadidas.
 
La “Hormiga Roja”, (en inglés conocida como “hormiga de la madera”), actúa como un potente “insecticida” controlando plagas que afectan a los árboles.Utiliza las señales visuales que ha memorizado al recorrer un camino (que puede llegar a ser bastante grande: decenas de metros son distancias proporcionalmente enormes para una hormiga) entre el nido y el alimento, (en ambas direcciones). Viven 3 años las obreras, 15 años la reina.
Las hembras y los machos son alados cuando abandonan el nido, pero posteriormente pierden las alas. Son los miembros reproductores de las colonias que salen del nido para desarrollarse.
 
Son insectos sociales (viven en colonias) y polimórficos (formas diferentes para sus miembros), con diferencias entre obreras, machos y hembras. Los machos tienen alas, ojos bien desarrollados y largas antenas. Puede haber dos clases de obreras, muy bien definidas. Las de mayor tamaño, llamadas soldados, tienen la cabeza muy grande y quitinizada, y las mandíbulas fuertes, una de sus funciones es luchar para defender el nido, y además, ayudan a las obreras pequeñas cuando éstas encuentra un gran trozo de comida que haya que dividir para poder transportarlo al nido.

 

Viven en bosques de coníferas. Se distribuyen por toda Europa. Sus costumbres son de especie agresiva y arborícola. Aunque la hormiga roja es de preferencias carnívoras aprecia los excrementos azucarados del pulgón (melaza). No obstante, en periodos de poca comida los mata y los consume enteramente. También comen gusanos, granos, savia de los árboles, hongos; cadáveres de mamíferos y aves. La reproducción de la hormiga roja se da en verano, entre julio y agosto.Después del apareamiento, que se da en vuelo, el macho muere y la reina pierde sus alas. Su tarea es la de encontrar un sitio donde instalar su nido. Los primeros huevos que pone la reina sólo sirven prácticamente para alimentarla. Solo alguno de ellos da lugar a obreras de pequeño tamaño. Cuando la reina ya dispone de suficientes obreras que la alimentan bien pone huevos de los que nacen obreras grandes y fuertes.

 

Hormiga faraón (Monomorium pharaonis)

 

La hormiga faraón es de la especie Monomorium pharaonis (Hymenoptera: Formicidae). Las obreras son monomórficas y miden unos 1,7 mm. Son de color claro amarillento a café rojizo y las antenas poseen doce segmentos, formando los tres últimos la maza. No tienen espinas en el tórax, que es de perfil redondo y desigual. Las reinas son de tonos más obscuros, miden 4 mm. y pueden tener alas. Los machos reproductores miden 2 mm., son de color negro, tienen alas y las antenas son rectas sin codos. En interiores, ubican el hormiguero en zonas casi inaccesibles con temperaturas entre 27 y 30 grados y una humedad del 80%, cercanas a fuentes de alimento y/o agua.

 

Las obreras forman hileras anchas en busca de alimento y utilizan el cableado eléctrico y telefónico a modo de autopistas. Se encuentran sobre todo en locales comerciales relacionados con la alimentación. No es habitual encontrarla en exteriores, salvo en climas tropicales o sub-tropicales.Los hormigueros son muy grandes, de hasta cientos de miles de obreras y cientos de reinas. En hormigueros medianos, la expansión se produce mediante la creación de sub-hormigueros o satélites. Poseen la capacidad de dividir y dispersar el hormiguero en varios de menor tamaño cuando se sienten atacadas o en condiciones de tensión en la colonia, proceso que se denomina gemación. Ello dificulta en gran medida el control de la plaga ya que impide el uso de insecticidas de acción directa.

 

No se puede hablar de preferencias alimentarias en este caso ya que se alimentan de carne, dulces, grasas y larvas de otros insectos. La reina prefiere alimentos con alto contenido en proteínas para producir huevos.
Las formas reproductoras no vuelan aunque posean alas y el apareamiento se realiza en el interior del nido y a lo largo de todo el año. Las puestas son de hasta 400 huevos y las obreras alcanzan su desarrollo completo en 38 días y viven 10 semanas. Las Reinas viven 10 meses y los machos reproductores mueren al cabo de 4 semanas después del apareamiento. Los nuevos hormigueros se forman con sólo 5 obreras, 10 pre-adultas y una reina.

 

Hormiga argentina (Linepithema humile)

 

La hormiga argentina (Linepithema humile) es una especie nativa de Argentina, Chile, Paraguay, Uruguay y el sur de Brasil pero se ha expandido por otros muchos sectores del mundo (como España) por acción humana. Las reinas miden unos 4 mm y las obreras entre 2 y 3 mm. No existe división de castas entre las obreras.
Se le considera una plaga o especie invasora porque ataca y destruye colonias de especies nativas de los sectores que habita, además que se dedica a la crianza de áfidos, (pulgones) de los cuales extrae una sustancia azucarada como alimento. Los áfidos se alimentan de plantas por lo tanto son perjudiciales para la agricultura. Está incluida en la lista de 100 de las especies exóticas invasoras más dañinas del mundo de la Unión Internacional para la conservación de la Naturaleza.

 

Estas hormigas en su hábitat autóctono forman colonias de hormigueros y periódicamente batallan entre los distintos nidos por el control del territorio, produciendo una regulación natural de su población. No obstante, esto no ocurre cuando invaden tierras más lejanas llegando a formar colonias gigantescas, que abarcan grandes extensiones de cientos o miles de kilómetros.

 

No se sabe por qué desarrollan este comportamiento tan peculiar, entre las teorías que se mencionan están las de factores ambientales, que reducirían su agresión, hasta genéticos: las hormigas diversas genéticamente se comportan de manera agresiva entre ellas, algo que no ocurre entre hormigas argentinas de genética similar pese a que puedan pertenecer a diferentes nidos separados por una distancia considerable.El poder invasivo de esta especie queda reflejado cuando científicos localizaron en California una colonia de hormigas argentinas que se extiende desde la frontera con México hasta Ukiah, unos 160 km al norte de San Francisco. Existe también una colonia que recorre el norte de Italia, el sur de Francia y llega hasta la costa atlántica española; ésta ha sido catalogada en 6000 km.

 

Hormiga fantasma (Tapinoma melanocephalum)

 

Recibe este nombre debido a que posee la cabeza oscura y el resto del cuerpo blancos o translucidos. Originaria de África no suele verse en nuestro país exceptuando algún caso en Barcelona. Principalmente se alimenta de néctar y de huevos de mosquitos funcionando así como controlador biológico.

 

Hormiga acróbata o de la madera (Crematogaster scutellaris)

 

Crematogaster scutellaris

 
Es una especie bastante agresiva si se ve amenazada, viven en la madera, aunque no la ataca directamente sino que aprovechan huecos dejados por ataque de xilófagos. Suele habitar en alcornoques y así también genera un control biológico de especies que supongan una plaga para este.

 

 

Messor barbarus

 

Es una de las hormigas más beneficiosas para el medio ya que ayudan a la dispersión de las plantas de las que recolectan. La longitud de la obrera es de 4-12 mm, es granívora y en ocasiones carroñera.

 

Camponotus ligniperdus

 

Se caracteriza por su gran tamaño, hasta 14mm de longitud, de color marrón oscura rojiza y se alimenta de agua, miel e insectos.

 

 

Hormiga negra brillante de la madera (Lasius fuliginosus)

 

Lasius fuliginosus

Las obreras son de color negro con la cabeza en forma de corazón. En la naturaleza una colonia puede ocupar varios árboles en descomposición creando nidos hechos de hongos y una masa especial masticada hecha de madera y azucares.